NASA: Ruimtesneeuwpop Ultima Thule heeft geen rond maar plat achterste

De 'sneeuwpop' in de Kuipergordel, een gebied met vele miljarden komeetachtige, uit steen en ijs bestaande objecten voorbij de baan van Neptunus, die vorige maand een bezoek kreeg van ruimtevaartorganisatie NASA, heeft geen rond maar een plat achterste.

Volledig scherm
Ultima Thule is de verst verwijderde asteroïde die ooit door de mens van nabij is bestudeerd. © AP

Dat blijkt uit nieuwe foto's van de sonde New Horizons die vorige week zijn vrijgegeven. Het object Ultima Thule, 6,4 miljard kilometer verwijderd van de aarde, werd vanaf de voorzijde bezien beschreven als twee aan elkaar geplakte bollen.

Vanuit zijaanzicht blijkt de sneeuwman geplet, meer het idee van een verschrompelde citroen tegen een pizza aan. De beelden tonen de contouren van de kant van Ultima Thule die niet door de zon wordt verlicht. Ze zijn gemaakt kort nadat de ruimtesonde op nieuwsjaarsdag het dichtst in de buurt was van het object.

Deukje

De asteroïde blijkt uit twee rotsen te bestaan, die aan elkaar vastgeklonken zitten. Het grote deel is 19 kilometer in doorsnee. Dat heeft de naam Ultima gekregen. Het kleinste deel, Thule genaamd, heeft een diameter van ongeveer 14 kilometer.

NASA denkt dat de twee delen van Ultima Thule al miljarden jaren aan elkaar vastzitten. Waarschijnlijk zijn ze al samengesmolten in de beginjaren van ons zonnestelsel, zo’n 4,6 miljard jaar geleden. Dat was geen keiharde knal. De wetenschappers vergelijken het met een aanrijding waarbij alleen een deukje ontstaat.

  1. Giechelen en vreugdesprongetjes: ratten zijn volgens onderzoek dol op verstoppertje spelen

    Giechelen en vreugde­spron­ge­tjes: ratten zijn volgens onderzoek dol op verstopper­tje spelen

    Met ratten kun je goed verstoppertje spelen. De knaagdieren zijn experts in het vinden van creatieve schuilplekjes én hebben er zichtbaar plezier in. Dat suggereert althans een Duits onderzoek. Het bewijs? Ze maken vrolijke vreugdesprongetjes en giechelen piepend tijdens een potje verstoppertje. De wetenschappers registreerden het gedrag van de diertjes en publiceerden de bevindingen in het gerenommeerde wetenschappelijke tijdschrift Science.