Volledig scherm
De James Webb ruimtetelescoop is de langverwachte opvolger van de Hubble. © AP

Kostbare tegenvaller voor NASA: Webb telescoop pas in 2021 de ruimte in

Ruimtevaartorganisatie NASA zit met een behoorlijke financiële domper nu de lancering van de miljarden kostende James Webb ruimtetelescoop voor de derde keer binnen een jaar is uitgesteld. De langverwachte opvolger van de inmiddels 28 jaar oude Hubble gaat nu pas in maart 2021 de ruimte in.

De bouw van de telescoop ondervindt vertraging door menselijk falen, zo stellen onafhankelijke onderzoekers vast in een rapport. Tijdens een triltest kwamen tientallen boutjes los die door de bouwers niet volgens specificatie waren vastgedraaid.

Bij de test vielen moertjes in de telescoop en die zijn nog niet allemaal teruggevonden. Ook grepen de ingenieurs bij de bouw naar verkeerde reinigingsmiddelen, waardoor sommige onderdelen nu zijn aangetast en vervangen moeten worden.

10 miljard dollar gekost

De gemaakte fouten en het daardoor veroorzaakte uitstel kost NASA zo’n miljoen dollar per dag. Als de Webb uiteindelijk klaar is en daadwerkelijk de ruimte ingaat, heeft de ‘sterrenkijker’ ongeveer 10 miljard dollar gekost. Omgerekend zo’n acht miljard euro.

NASA-directeur Jim Bridenstine zei na de presentatie van het rapport: ,,Webb is van vitaal belang voor toekomstig onderzoek en gaat Hubble voorbij. De telescoop gaat verbazingwekkende dingen doen, dingen die we nog niet eerder konden doen.''

Volledig scherm
Naar verwachting gaat de Webb pas in maart 2012 de ruimte in. © AFP

,,We zullen in andere sterrenstelsels kunnen kijken en het licht van het allereerste begin kunnen zien'', vervolgde Bridenstine. ,,Ondanks de grote uitdagingen zijn het bestuur en NASA het er unaniem over eens dat de Webbmissie een succes gaat wordt.''

'Elke dollarcent waard'

Het is niet voor het eerst dat er met de lancering van de telescoop wordt geschoven. Het plan was om Webb in 2007 al in de de ruimte te hebben, maar de lanceerdatum wordt bijna jaarlijks verschoven.

Volgens NASA is Webb evenwel elke dollarcent en dus het ‘wachten waard’. 
 ,,We moeten het hier op aarde in orde hebben voordat we naar de ruimte gaan'', zei bestuurder Thomas Zurbuchen erover.

Veel sterker dan Hubble

De ruimtetelescoop is vele malen sterker dan zijn illustere voorganger Hubble, die overigens ook werd geteisterd door kinderziektes. Zo bleek na lancering dat de telescoop door het gebruik van verkeerde maten niet scherp zag.

Tijdens een ruimtewandeling kreeg Hubble een 'brilletje' op om een minuscule afwijking in de spiegel op te heffen, waarna het ding pas echt scherpe plaatjes kon schieten. In latere jaren waren nog twee reparaties nodig.

1,6 miljoen kilometer ver

Webb komt veel verder van de aarde af te staan dan Hubble. Die laatste staat op een hoogte van 569 kilometer, terwijl Webb straks op een afstand van 1,6 miljoen kilometer komt te staan. Naar verwachting kan de telescoop daar ongehinderd en dus nog veel verder het zwerk in turen.

De wetenschappers hopen met de Webb de infrarode straling op te vangen die dateert van 150 miljoen jaar na de Big Bang. Op die manier kunnen de astronomen terugkijken in de tijd en veel te weten komen over het ontstaan en de ontwikkeling van het heelal.