Volledig scherm
Het standbeeld van de Leurse pater Arnold Damen op het universiteitscomplex in Chicago.

In Chicago kent bijna iedereen pater Damen

ETTEN -LEUR - Als je in Etten-Leur aan mensen vraagt wie pater Arnold Damen was, kennen ze vaak wel de straatnaam. Maar naar wie die is vernoemd, weet bijna niemand. Vraag je datzelfde in Chicago, dan is de kans op een goed antwoord veel groter.

Damen werd op 20 maart 1815 geboren, hoogstwaarschijnlijk op Korte Brugstraat 44/46, als het zevende kind van Jan Damen, een welgestelde aannemer, en Johanna Damen-Oomen.



Na de lagere school ging Arnold in 1836 naar Turnhout, naar het Institut De Nef. Daar ontmoette hij pater De Smet S.J., de apostel der Indianen. Gegrepen door diens verhalen, besloot Arnold hem te volgen naar Amerika. Daar begon hij in 1837 zijn noviciaat op een jezuïetencollege in Missouri.



In 1844 werd hij tot priester gewijd en hulpkapelaan in Saint Louis. In 1847 werd hij pastoor van deze parochie, waar hij ook een jongensschool stichtte.



In 1857 werd hij bouwpastoor in Chicago. Hij bouwde, deels eigenhandig, een houten kerkje, de Holy Family Church. Niet tevreden hiermee begon hij met het bijeengaren van geld voor een grote stenen neogotische kerk. De eerste steen werd gelegd in 1857. Op 26 augustus 1860 werd de kerk ingezegend. Onze pater Arnold Damen zou vooral bekend worden door het oprichten van het St. Ignatiuscollege, bakermat van de huidige universiteit van Chicago.



Maar dat was niet alles. Hij stichtte in 17 jaar nog acht scholen, waarvoor hij drie zustercongregaties naar Chicago liet komen.



Ook reisde hij rond om bij de zeer verspreid wonende bevolking de biecht te horen en de mis te lezen. In 22 jaar legde hij ca. 220.000 kilometer af en bekeerde hij 12.000 mensen.



Op een van deze 208 zogenoemde volksmissies, kreeg hij in 1889 een beroerte in Evanston, Wyoming. Hij stierf op 1 januari 1890 in Omaha (Nebraska) en werd begraven naast pater De Smet in Saint Louis. De Damen Avenue in Chicago is véél groter dan onze P.A. Damenstraat. En dat is tekenend voor dit verhaal.

BN DeStem gebruikt je persoonsgegevens om deze reactie te kunnen plaatsen. Meer informatie vind je in ons privacy statement