Johan Gabriëls in Dubai.
Volledig scherm
Johan Gabriëls in Dubai. © Privécollectie Johan Gabriëls

De avonturen van oud-NAC'er Gabriëls in Dubai: 'Daar stond ik dan, met 36 man op een half veld'

Johan Gabriëls (48) is terug in Prinsenbeek. Het afgelopen jaar was hij jeugdtrainer bij Al Shabab in Dubai. "Ik ben blij dat ik weer thuis ben, maar had dit voor geen goud willen missen."

Twee weken terug moest Johan Gabriëls nog op zoek naar schaduw in Dubai. Veertig graden. Woensdag 6 september zette de oud-speler van NAC weer voet op Nederlandse bodem en moest hij schuilen voor de regen. Het contrast is groot, zijn ‘rugzak vol bagage’ – zoals hij het zelf figuurlijk noemt – nog veel groter. 

Thuis in zijn woning in Prinsenbeek vertelt hij over zijn jaar als jeugdtrainer bij Al Shabab al Arabi, de club waar hij de Onder-17 onder zijn hoede had. Zijn laptop staat voor hem op tafel. Aan zijn computer hangt een externe harddisk. Een opslagapparaat vol met herinneringen aan zijn bijzondere avontuur. 

Johan Gabriëls als trainer in Dubai, in een zandstorm
Volledig scherm
Johan Gabriëls als trainer in Dubai, in een zandstorm © privécollectie Johan Gabriëls

Foto’s flitsen voorbij: Gabriëls schuilend voor een zandstorm, in traditionele kledij, bij wolkenkrabbers in Dubai of op druk wijzend en coachend op het veld. Ieder beeld heeft zijn verhaal. Anekdotes van zo’n kwartier per stuk, steeds met zijpaden en van de hak op de tak. Probeer zo’n jaar maar eens samen te vatten over twee koppen koffie.

49 graden

Het begon allemaal in de zomer van 2016. 4 augustus kwam het nieuws, 10 augustus stapte hij op het vliegtuig en een dag later was al de eerste training. Gabriëls kreeg meteen een vuurdoop. Half zes, 49 graden in de schaduw. Zelfs voor Emiraten-begrippen enorm heet. ,,Ik vroeg aan mijn assistent en tolk: hoeveel spelers komen er eigenlijk? Twintig, werd er gezegd. Bij aanvang van het warmlopen was er een man of twaalf, een paar rondjes lopen later waren het er ineens 24 en we waren goed en wel aan het positiespel bezig en er kwamen er nog negen aanlopen. Sta je dan, met 36 man op een half veld. Dan moet je schakelen.”

Quote

We trainden om half zes, maar als we net de warming up en een positie­spel hadden gedaan, was ik de spelers een minuut of twintig kwijt. Als de zon onder ging, moesten ze namelijk gaan bidden.

Johan Gabriëls

Of het verhaal van zijn laatste maanden. Het seizoen zat er al op in april, maar pas vorige week keerde hij huiswaarts. Er moest nog een hoop afgehandeld worden. Het was inmiddels duidelijk dat zijn avontuur ‘in de zandbak’ tot één jaar beperkt zou blijven. De club waar hij werkte, Al Shabab, ging namelijk fuseren met het grotere Al Ahli (de rivaal) en het kleinere Dubai FC. The day of shock, zo noemden ze het bij Al Shabab. Het idee kwam van de sjeik, in twee weken moest alles geregeld worden en voor Europese coaches was geen plaats meer. 

Johan Gabriëls (uiterst rechts) in traditionele kledij in Dubai.
Volledig scherm
Johan Gabriëls (uiterst rechts) in traditionele kledij in Dubai. © privécollectie Johan Gabriëls

In korte tijd maakte Gabriëls kennis met alle politieke spelletjes die daar bij komen kijken. ,,Een spoedcursus in de voetbaljungle. En alles waar ik voor gewaarschuwd was, bleek waar: de kwaliteit van de spelersgroep en de hele organisatie was minder, centen te laat, niet genoeg centen, waanzinnige beslissingen van hogerhand. Maar ik had het voor geen goud willen missen.”

Bidden

Want het is voor Gabriëls vooral ‘een geweldige levenservaring, als mens en als trainer’. Hij wilde avontuur, hij kreeg avontuur. Het werd een jaar vol uitersten in een totaal andere omgeving. Een wereld waarin hij voortdurend geconfronteerd werd met de grote cultuurverschillen. ,,We trainden om half zes, maar als we net de warming up en een positiespel hadden gedaan, was ik de spelers een minuut of twintig kwijt. Als de zon onder ging, moesten ze namelijk gaan bidden. Dan werd er een groot kleed op het veld gelegd, moesten ze zich aan de kant gaan wassen en konden ze in traditionele kledij gaan bidden. Geweldig. Prachtig.”

Quote

Ik had zo’n traditio­neel gewaad gekocht voor de afscheids­dien­sten. Dat werd erg gewaar­deerd. Onbe­schrijf­lijk, dat soort heftige gebeurte­nis­sen.

Johan Gabriëls

Of tijdens wedstrijden. ,,Ik vroeg aan mijn assistenten waarom de wedstrijd de ene week om tien voor vijf begon, de week erna om vijf voor vijf, de week daarna om vijf uur. Maar ze houden voortdurend rekening met zonsondergang, zodat ze in de rust konden gaan bidden.” De islam leerde hij zo van dichtbij goed kennen. Hij las er ook over. Noemt het een goed en vreedzaam geloof.

Hassan

Johan Gabriëls als trainer van Halsteren
Volledig scherm
Johan Gabriëls als trainer van Halsteren © Chris van Klinken / het fotoburo

Gabriëls ging in zijn vrije tijd veel met de andere Europese coaches in de Emiraten om, vooral met de Nederlanders bij zijn club Al Shabab. Rini Coolen, die de lichting boven hem onder zijn hoede had, of hoofdcoach Fred Rutten en zijn staf. Maar daarnaast bouwde hij een goede band op met een hoop locals. Zo heeft hij louter goede woorden over voor Hassan, de leider van het team. Een man met wie het in het begin wat botste, maar die aan het eind van het jaar stond te huilen toen Gabriëls weg ging. ,,Hassan, wat een fantastische kerel. Hij komt waarschijnlijk in december naar Nederland.” Gabriëls maakte vrienden voor het leven.

Traditionele kledij

Volledig scherm
© Privécollectie Johan Gabriëls

Ook met zijn spelersgroep – het duurde even voordat hij alle moeilijke namen kende – bouwde hij een goede band op. Een band gesterkt door mooie momenten, maar zeker ook door moeilijke momenten. ,,In korte tijd verloren twee van mijn spelers hun vader”, zo geeft hij aan. ,,Ik had zo’n traditioneel gewaad gekocht voor de afscheidsdiensten. Dat werd erg gewaardeerd. Onbeschrijflijk, dat soort heftige gebeurtenissen.”

Het werd een jaar om nooit meer te vergeten. Als trainer en als mens enorm gegroeid. Gabriëls gaf er zijn jobs als hoofdtrainer bij Halsteren en jeugdtrainer bij NAC voor op. Nu is hij, gerijpt na een bijzonder jaar, klaar voor een nieuw avontuur. Maar hij neemt de tijd. ,,Eerst genieten nu ik weer thuis ben, bij mijn vrouw en dochters.”